Localized Action: Neal Adams

Adams_Batman

Prinzipiell erlaubt der amerikanische Superhelden-Comic zwei künstlerische Herangehensweisen: Ein formalistisches und ein naturalistisches Zeichnen. Ersteres ist designorientiert. Die Komposition, also wie die einzelnen Bildelemente sich zueinander verhalten, ist wichtiger, als wie diese Elemente eigentlich aussehen. Abstrakte Prinzipien wie Dynamik oder Kraft sind kein Effekt der Figurenzeichnung allein. Sie ergeben sich aus dem Arrangement von Körpern im Raum. Damit ist klar, dass ich Kirby dem Lager der Formalisten zuordne, obwohl mich die Ausdruckskraft seiner Figuren oft mehr berührt hat, als seine Action mich überwältigte.

Als Kirbys Antipoden schlage ich Neal Adams vor. Dan Jurgens glaubt: „Neal’s greatest contribution to the medium is that he raised the bar higher than any other artist ever, with the possible exception of Jack Kirby“ (Jurgens 1998). Und John Byrne erkennt „a stunning reality in Neal’s work; but it is a reality of his own invention. He has taken the world as he sees it and made it better“ (Byrne 1998). Immer wieder behauptet Adams, Superhelden müssten in der wirklichen Welt genauso aussehen, wie er sie zeichnet. Als Vorbilder dienten ihm Leichtathlet_innen, was insbesondere deutlich wird in der oft zitierten Zeichnung eines sprintenden Batman (Abb.). Demnach fußt Adams‘ Bildsprache in einer Anschauung der Welt außerhalb des Comics. Deshalb bezeichne ich ihn als Naturalisten. Naturalist_innen behandeln die Figur vorrangig, konstruieren ihre Bilder um die Anatomie ihrer Held_innen herum, begreifen Action als ein Zusammenspiel ineinandergreifender Körper. Choreografien ersetzen planes Design.

Natürlich handelt es sich bei dieser Unterscheidung um ein Ideal. Abstrakte Comics dürften die einzigen Bildgeschichten sein, die ohne eine zeichnerisches Verständnis für Körperlichkeit, oder zumindest Gegenständlichkeit, auskommen. Comics involvieren immer beide Aspekte grafischen Erzählens: Figuration (Anatomie) und Komposition (Design). Das beste Beispiel dafür ist wiederum Neal Adams‘ Sprinter. Adams zeichnet Batman in extremer Vorwärtsbewegung. Dabei ist die Figur selbst nur wenig nach vorne geneigt. Der Eindruck, die Person würde aus dem Raum herausgreifen, ergibt sich einerseits durch den linken Arm, einem monumentalen Muskelbaum, dessen expressive Geste die Figur nach vorne, aus dem Gleichgewicht wirft. Aber erst im Zusammenspiel mit der unteren Bildhälfte, dem kompositorischen Gegengewicht zur Figurenzeichnung, wird der Kontext angegeben, in dem die Figur zu verorten ist: Batman wird als weit über den Boden geneigt erkennbar. Die Komposition bekommt etwas sehr fragiles, flüchtiges: Der Superheld droht jeden Augenblick vornüber zu kippen.

Abb. Denny O’Neil / Neal Adams: Batman # 251 (Detail), in: Eury, Michael / Kronenberg, Michael 2009: The Batcave Companion, Raleigh, NC: TwoMorrows, 146. Copyright: DC Comics

Byrne, John 1998: o. T., in: Comic Book Profiles 3: Neal Adams, 19

Jurgens, Dan 1998: o. T., in: Comic Book Profiles 3: Neal Adams, 21

Generally speaking, superhero comics can be approached from two artistic directions: Formalistic and naturalistic drawing. The first would be design oriented. Composition, how individual pictorial elements relate to each other, is more important than what these elements actually look like. Abstract principles like momentum or power can seldom be shown in figure drawings alone. Instead they emerge from specific placements of bodies in space. This being said, it should be clear that I consider Kirby to be a formalist, although the expressiveness of his characters often affected me more than than his action scenes.

I am by no means the first to identify Neal Adams as Kirby’s opposite number. Dan Jurgens (1998) is of the opinion, that „Neal’s greatest contribution to the medium is that he raised the bar higher than any other artist ever, with the possible exception of Jack Kirby.“ And John Byrne (1998) recognizes „a stunning reality in Neal’s work; but it is a reality of his own invention. He has taken the world as he sees it and made it better.“ Adams repeatedly said, that real world superheroes should look exactly as he drew them. He modeled his figures after athletes, which is especially obvious in his often reproduced drawing of a sprinting Batman (Fig.). As Byrne indicates, Adams’s pictorial vocabulary is firmly rooted in his observation of the world outside of the comics. That’s why I call him a naturalist. Naturalists generally favor figure drawing over their compositions, although Adams was also a great designer. Drama, here, is no result of page layouts, but a choreographed interplay of bodies.

Of course, to a certain degree the distinction between formalists and naturalists is arbitrary, an idealization. Abstract comics should be the only kind of work that doesn’t need any concept of the human form or understanding of objects at all. All other comics involve both aspects of visual narration: Figuration through anatomy and composition through design. Once more, this is exemplified by Neal Adams‘ sprinting athlete. The artist depicts his hero in an extreme forward motion. The impression that the runner could reach out of the picture is a result, for one, of the man’s left hand gesture. Its thick, monumentally muscular arm is so forcefully thrown forward, that it threatens to unbalance the person. But its the lower half of the picture that gives real, contextual meaning to the bodily posture. It shows a horizon pulled high up into the composition and balances Batman’s body mass with thickly inked shadows, that fall over a big stretch of beach functioning as negative space to the upper half of the composition. As we see him, Batman is bent dangerously low, hovering just above the ground, yet in total control of his trajectory. The composition is at once fragile, a fleeting moment if there ever was one in comics, and a powerful display of dynamic.

Fig. Denny O’Neil / Neal Adams: Batman # 251 (Detail), in: Eury, Michael / Kronenberg, Michael 2009: The Batcave Companion, Raleigh, NC: TwoMorrows, 146. Copyright DC Comics

Byrne, John 1998: o. T., in: Comic Book Profiles 3: Neal Adams, 19

Jurgens, Dan 1998: o. T., in: Comic Book Profiles 3: Neal Adams, 21

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